Las inundaciones de Pakistán son el cambio climático en acción

Las inundaciones de Pakistán son el cambio climático en acción


Pakistán comenzó a recibir lluvias anormalmente intensas a mediados de junio y, a fines de agosto, los aguaceros torrenciales fueron declarados emergencia nacional.

La parte sur del río Indo, que atraviesa todo el país, se convirtió en un gran lago. Los pueblos se han convertido en islas, rodeadas de agua pútrida que se extiende hasta el horizonte.


Una madre sostiene a su bebé febril, del que se sospecha que tiene malaria, en Wado Khosa, Pakistán, el 13 de septiembre de 2022 (Kiana Hayeri/The New York Times)

Más de 1.500 personas han muerto.

Las inundaciones podrían tardar meses en retroceder.

Los diluvios empeoraron por el calentamiento global causado por las emisiones de gases de efecto invernadero, dijeron científicos el jueves, basándose en un campo de investigación de rápido crecimiento que mide la influencia del cambio climático en eventos climáticos extremos específicos poco después de que ocurren, y mientras las sociedades todavía están lidiando con sus devastadoras consecuencias.

A medida que mejoran las técnicas de los científicos del clima, pueden evaluar, con mayor confianza y especificidad, cómo los cambios inducidos por el hombre en la química de la Tierra están afectando el clima severo fuera de nuestras ventanas, agregando peso y urgencia a las preguntas sobre cómo las naciones deben adaptarse.

Las inundaciones en Pakistán son las más letales en una serie reciente de fenómenos meteorológicos extremos alucinantes en todo el hemisferio norte:

Un hombre lucha por sacar una vaca de un bote en Johi, una ciudad en Sindh, Pakistán, .Kiana Hayeri/The New York Times.
Un hombre lucha por sacar una vaca de un bote en Johi, una ciudad en Sindh, Pakistán, .Kiana Hayeri/The New York Times.

sequías implacables en el Cuerno de África, México y China; inundaciones repentinas en África Occidental y Central, Irán y el interior de los Estados Unidos; abrasadoras olas de calor en India, Japón, California, Gran Bretaña y Europa.

Los científicos han advertido durante décadas que algunos tipos de clima extremo se están volviendo más frecuentes e intensos a medida que se bombean a la atmósfera más gases que atrapan el calor.

A medida que el planeta se calienta, más agua se evapora de los océanos.

El aire más caliente también contiene más humedad.

Entonces, tormentas como las que vienen con el monzón del sur de Asia pueden tener un impacto mayor.

Pero las lluvias monzónicas de Pakistán han variado mucho de un año a otro, lo que dificulta precisar con precisión cuánto más severa fue esta temporada debido al cambio climático, dijeron los autores del nuevo estudio.

Aún así, la mayoría de sus modelos de computadora indicaron que el calentamiento causado por el hombre había intensificado la lluvia hasta cierto punto, convenciéndolos de que era un factor contribuyente.

El país podría haber experimentado precipitaciones desastrosamente altas este año, incluso sin el calentamiento global, dijo la autora principal del estudio, Friederike Otto, científica climática del Imperial College London.

“Pero es peor debido al cambio climático”, dijo Otto.

“Y especialmente en estas regiones altamente vulnerables, los pequeños cambios importan mucho”.

El estudio fue producido por 26 científicos afiliados a World Weather Attribution, una iniciativa de investigación que se especializa en estudios rápidos de eventos extremos.

Este año, los científicos del grupo descubrieron que el calor que abrasó India y Pakistán esta primavera tenía 30 veces más probabilidades de ocurrir debido a las emisiones de gases de efecto invernadero.

El calor extremo de julio en Gran Bretaña había sido al menos 10 veces más probable, encontró el grupo.

El siguiente es un estudio sobre la sequía de este verano en Europa.

Los estudios de atribución tienen como objetivo vincular dos fenómenos distintos pero relacionados: el clima y el tiempo.

El clima es lo que le sucede al tiempo durante largos períodos y a escala planetaria.

Los registros meteorológicos directos solo se remontan a un siglo más o menos en muchos lugares, razón por la cual los científicos usan modelos informáticos y conceptos de la física y la química para desarrollar su comprensión del clima en evolución.

Pero el clima siempre ha sido variable, incluso sin la influencia de la actividad humana.

Los estudios de atribución intentan separar esta variabilidad natural de los cambios más grandes que están provocando las emisiones de combustibles fósiles.

La investigación de atribución “realmente nos ayuda a comprender cómo se ubica el clima dentro del cambio climático a largo plazo”, dijo Daithi A. Stone, científica climática del Instituto Nacional de Investigación del Agua y la Atmósfera de Nueva Zelanda.

Hace casi dos décadas, Stone trabajó en el primer estudio para estimar las huellas dactilares del cambio climático en un evento único, en ese caso, la brutal ola de calor de 2003 en Europa, que mató a decenas de miles de personas.

Desde entonces, científicos de todo el mundo han publicado 431 estudios de atribución sobre 504 eventos extremos, según un recuento informal de investigaciones en inglés realizado por el sitio de noticias climáticas Carbon Brief.

El campo aún se está expandiendo rápidamente, según el recuento de Carbon Brief: tres quintas partes de estos estudios se publicaron en 2017 o después.

Un quinto se publicó este año o el pasado.

“La diversidad de herramientas que tenemos a nuestra disposición para analizarlo ahora”, dijo Stone, “va más allá de lo que podríamos haber imaginado en ese entonces”.

Para realizar una atribución, los científicos usan modelos matemáticos para analizar tanto el mundo como es y el mundo como podría haber sido, si los humanos no hubieran pasado décadas bombeando gases que calientan el planeta a la atmósfera.

Con simulaciones por computadora, pueden reproducir la historia reciente docenas, incluso cientos, de veces en ambos mundos para ver con qué frecuencia el evento y otros similares, ocurren en cada uno.

Las diferencias indican cuánto fue probablemente el responsable del calentamiento global.

Los investigadores a menudo realizan esta comparación utilizando decenas de modelos climáticos para garantizar que sus conclusiones sean sólidas.

También verifican las simulaciones con los registros de eventos reales que ocurrieron en el pasado.

Para examinar las inundaciones de este año en Pakistán, los autores del nuevo estudio observaron dos métricas: la precipitación máxima de 60 días cada año entre junio y septiembre en toda la cuenca del río Indo, y la precipitación máxima de cinco días cada año en el mal golpeó las provincias sureñas de Sindh y Baluchistán.

Los investigadores descubrieron que varios de sus modelos no reproducían de manera realista los patrones de los datos reales de precipitaciones de Pakistán.

Y los que lo hicieron dieron respuestas divergentes sobre cuánto más intensas y probables se habían vuelto las lluvias de este año bajo los niveles actuales de calentamiento global.

Sin embargo, los modelos dieron respuestas más claras al considerar un mayor nivel de calentamiento.

Esto dio confianza a los investigadores para decir que el cambio climático probablemente había empeorado las inundaciones de este año, aunque se abstuvieron de estimar cuánto.

Las mejoras recientes en los modelos climáticos ayudaron a los autores a reducir sus estimaciones, dijo Otto.

“Las barras de incertidumbre son más pequeñas de lo que habrían sido hace cinco años”, dijo, refiriéndose a las líneas en los gráficos estadísticos que muestran rangos de valores posibles.

“Pero el monzón sigue siendo algo con lo que las modelos realmente luchan”.

La topografía muy variada de Pakistán, desde su costa sur hasta los altos picos del Himalaya en el norte, hace que su clima sea moldeado por muchos impulsores físicos, dijo otro autor del estudio, Fahad Saeed, un científico del clima con sede en Islamabad con el grupo de investigación Clima. Analítica.

“La representación de todos estos procesos puede resultar complicada cuando se aplica un modelo climático”, dijo Saeed.

Los científicos a menudo encuentran que las tormentas, las sequías y los incendios forestales son más difíciles de atribuir al calentamiento global en comparación con los períodos de calor o frío extremos.

Esos eventos involucran no solo las temperaturas, sino también la circulación del aire y las interacciones complejas entre la tierra, el mar y la atmósfera.

Aun así, los modelos nuevos y mejorados, además de mayores cantidades de datos, están ayudando a cerrar las brechas.

“Para nosotros, como científicos del clima, nuestro laboratorio son nuestros modelos climáticos”, dijo Andrew Hoell, de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica en Boulder, Colorado.

“Y han avanzado en formas que nos han permitido hacer estudios de atribución más sólidos”.

Hoy en día, los modelos continúan mejorando en la captura del clima y sus impulsores en escalas progresivamente más pequeñas, dijo Hoell.

Los científicos pueden comenzar a pensar no solo en la sequía en un área grande, sino también en la evaporación en cuencas hidrográficas y embalses específicos. No solo la precipitación promedio, sino también tornados y tormentas eléctricas individuales.

Los científicos del clima también han comenzado a usar inteligencia artificial y otras técnicas computacionales para buscar datos meteorológicos en busca de nuevos conocimientos, dijo Dim Coumou, investigador climático de la universidad holandesa VU Amsterdam.

Estos métodos pueden ayudar a los científicos a descubrir los mecanismos ocultos que impulsan patrones climáticos complejos, lo que lleva a mejores atribuciones y pronósticos de eventos extremos.

“Hay muchos datos que se están volviendo más accesibles para los científicos”, dijo Coumou.

Los registros meteorológicos muestran que el monzón del sur de Asia se está moviendo más entre los años más secos y los más húmedos, noticias desagradables para los agricultores que deben lidiar cada vez más con campos secos o inundados.

Anders Levermann, físico del Instituto Potsdam para la Investigación del Impacto Climático en Alemania, ha propuesto una explicación.

El monzón del sur de Asia comienza cada primavera cuando la tierra se calienta y atrae aire rico en humedad del Océano Índico.

Cuando este aire golpea las montañas y se enfría, su carga de vapor se condensa en lluvia y, en el proceso, libera calor.

El calor atrae aún más aire hacia la tierra desde el mar, lo que mantiene el monzón en marcha.

En un planeta más cálido, hay más humedad en este sistema, lo que significa que las lluvias se amplifican.

Pero si algo bloquea esta entrada, como una perturbación atmosférica o una fuerte contaminación del aire, entonces sus efectos de debilitamiento sobre el monzón también podrían amplificarse, dijo Levermann.

“Eso es lo malo del cambio climático”, dijo.

“No es solo un aumento en algo o una disminución en algo. Es un aumento en la variabilidad”.

c.2022 The New York Times Company

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